InSight de la NASA coloca el primer instrumento en Marte

El aterrizador InSight de la NASA ha desplegado su primer instrumento en la superficie de Marte, completando un hito importante de la misión. Las nuevas imágenes del módulo de aterrizaje muestran el sismómetro en el suelo, su cubierta de color cobre débilmente iluminada en el atardecer marciano. Parece que todo está en calma y todo está brillante para InSight, llegando a fin de año.

“El calendario de actividades de InSight en Marte ha ido mejor de lo que esperábamos”, dijo el Gerente del Proyecto InSight, Tom Hoffman, quien trabaja en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. “Poner el sismómetro de manera segura en el suelo es un increíble regalo de Navidad”.

El equipo de InSight ha estado trabajando cuidadosamente para desplegar sus dos instrumentos científicos dedicados en suelo marciano desde su aterrizaje en Marte el 26 de noviembre. Mientras tanto, el Experimento de Estructura de Rotación e Interior (RISE), que no tiene su propio instrumento separado, ya ha comenzado utilizando la conexión de radio de InSight con la Tierra para recopilar datos preliminares sobre el núcleo del planeta. No ha transcurrido el tiempo suficiente para que los científicos deduzcan lo que quieren saber; los científicos estiman que podrían tener algunos resultados comenzando en aproximadamente un año.

Para desplegar el sismómetro (también conocido como el Experimento Sísmico para Estructura Interior, o SEIS) y la sonda de calor (también conocida como Sonda de Propiedades de Flujo de Calor y Propiedades Físicas, o HP)3), los ingenieros primero tuvieron que verificar que el brazo robótico que recoge y coloca los instrumentos de InSight en la superficie marciana funcionaba correctamente. Los ingenieros probaron los comandos para el módulo de aterrizaje, asegurándose de que un modelo en el banco de pruebas en JPL desplegara los instrumentos exactamente como se esperaba. Los científicos también tuvieron que analizar imágenes del terreno marciano alrededor del módulo para descubrir los mejores lugares para desplegar los instrumentos.

El martes 18 de diciembre, los ingenieros de InSight enviaron los comandos a la nave espacial. El miércoles 19 de diciembre, el sismómetro se colocó suavemente en el suelo justo enfrente del módulo de aterrizaje, tan lejos como el brazo puede alcanzar (5.367 pies o 1.636 metros de distancia).

“El despliegue de un sismómetro es tan importante como aterrizar InSight en Marte”, dijo el investigador principal de InSight, Bruce Banerdt, también con base en JPL. “El sismómetro es el instrumento de mayor prioridad en InSight: lo necesitamos para completar aproximadamente tres cuartas partes de nuestros objetivos científicos”.

El sismómetro permite a los científicos observar el interior de Marte estudiando el movimiento del suelo, también conocido como marsquakes. Cada marsquake actúa como una especie de flash que ilumina la estructura del interior del planeta. Al analizar cómo las ondas sísmicas pasan a través de las capas del planeta, los científicos pueden deducir la profundidad y la composición de estas capas.

“Tener el sismómetro en el suelo es como tener un teléfono en la oreja”, dijo Philippe Lognonné, investigador principal del SEIS del Instituto de Física del Mundo de París (IPGP) y de la Universidad de París Diderot. “Estamos encantados de estar ahora en la mejor posición para escuchar todas las ondas sísmicas desde la superficie de Marte y desde su interior profundo”.

En los próximos días, el equipo de InSight trabajará en la nivelación del sismómetro, que está sentado en un terreno inclinado de 2 a 3 grados. Los primeros datos científicos del sismómetro deberían comenzar a fluir de regreso a la Tierra después de que el sismómetro esté en la posición correcta.

Pero los ingenieros y científicos de JPL, la agencia espacial nacional francesa Centre National d’Études Spatiales (CNES) y otras instituciones afiliadas al equipo de SEIS necesitarán varias semanas adicionales para asegurarse de que los datos devueltos sean lo más claros posible. Por un lado, comprobarán y posiblemente ajustarán la larga y atada cuerda del sismómetro para minimizar el ruido que podría viajar hacia el sismómetro. Luego, a principios de enero, los ingenieros esperan ordenar al brazo robótico que coloque el escudo térmico y contra el viento sobre el sismómetro para estabilizar el entorno alrededor de los sensores.

Suponiendo que no haya problemas inesperados, el equipo de InSight planea implementar la sonda de calor en la superficie marciana a fines de enero. HP3 estará en el lado este del espacio de trabajo del módulo de aterrizaje, aproximadamente a la misma distancia del módulo de aterrizaje que el sismómetro.

Por ahora, sin embargo, el equipo se está enfocando en recuperar esos primeros fragmentos de datos sísmicos (sin embargo ruidosos) de la superficie marciana.

“Esperamos hacer estallar un poco de champán cuando comencemos a obtener datos del sismómetro de InSight en el suelo”, agregó Banerdt. “Tengo una botella lista para la ocasión”.

JPL administra InSight para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. InSight es parte del Programa Discovery de la NASA, que es administrado por el Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA en Huntsville, Alabama. Lockheed Martin Space en Denver construyó la nave espacial InSight, incluida la plataforma de crucero y el módulo de aterrizaje, y apoya las operaciones de la nave espacial para la misión.

Varios socios europeos, incluidos el CNES y el Centro Aeroespacial Alemán (DLR), apoyan la misión InSight. CNES proporcionó SEIS a la NASA, con el investigador principal en IPGP. Las contribuciones significativas para SEIS provinieron de IPGP, el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar en Alemania, el Instituto Suizo de Tecnología en Suiza, el Imperial College y la Universidad de Oxford en el Reino Unido, y el JPL. DLR proporcionó el paquete de propiedades físicas y de flujo de calor (HP3), con importantes contribuciones del Centro de Investigación Espacial de la Academia de Ciencias de Polonia y Astronika en Polonia. El Centro de Astrobiología de España suministró los sensores de viento.

Para más información sobre InSight, visite:

https://mars.nasa.gov/insight