Nuevos hallazgos de valor potencial para las personas con autismo

Cada vez que miramos una cara, recibimos una gran cantidad de información sin esfuerzo: edad, género, raza, expresión, la dirección de la mirada de nuestro sujeto, tal vez incluso su estado de ánimo. Las caras nos atraen y nos ayudan a navegar las relaciones y el mundo que nos rodea.

Cómo el cerebro hace esto es un misterio. Comprender cómo funciona el reconocimiento facial tiene un gran valor, quizás especialmente para aquellos cuyos cerebros procesan la información de manera que el contacto visual sea un desafío, incluidas las personas con autismo. Ayudar a las personas a aprovechar este flujo de señales sociales podría ser transformador.

Un nuevo estudio de “fijación” facial dirigido por Nicolas Davidenko, profesor asistente de psicología en la Universidad de California en Santa Cruz, aumenta considerablemente nuestra información.

“Mirar a los ojos te permite recopilar mucha más información”, dijo Davidenko. “Es una verdadera ventaja”.

Por el contrario, la incapacidad de hacer contacto visual tiene efectos causales. “Afecta tus habilidades de procesamiento facial y te pone en una verdadera desventaja social”, dijo. Las personas que son renuentes a hacer contacto visual también pueden ser percibidas erróneamente como desinteresadas, distraídas o distantes, anotó.

Los científicos han sabido durante décadas que cuando miramos una cara, tendemos a centrarnos en el lado izquierdo de la cara que estamos viendo, desde la perspectiva del espectador. Llamado “sesgo de la mirada hacia la izquierda”, se cree que este fenómeno está enraizado en el cerebro, cuyo hemisferio derecho domina la tarea de procesamiento facial.

Los investigadores también saben que pasamos un momento terrible “leyendo” una cara que está al revés. Es como si nuestros circuitos neuronales se revolvieran y tuviéramos el desafío de captar la información más básica. Mucho menos se sabe sobre el terreno intermedio, cómo tomamos las caras que están rotadas o ligeramente inclinadas¬.

“Contemplamos los rostros de manera integral, todos a la vez, no de una característica a otra”, dijo Davidenko. “Pero nadie había estudiado desde donde miramos las caras rotadas”.

Davidenko utilizó la tecnología de seguimiento ocular para obtener las respuestas, y lo que encontró lo sorprendió: el sesgo de la mirada izquierda se desvaneció por completo y surgió un “sesgo del ojo superior”, incluso con una inclinación tan pequeña como 11 grados fuera del centro.

“Las personas tienden a mirar primero el ojo que está más arriba”, dijo. “Una ligera inclinación mata el sesgo de la mirada hacia la izquierda que se ha conocido durante tanto tiempo. Eso es lo que es tan interesante. Me sorprendió lo fuerte que era”.

Quizás más importante para las personas con autismo, Davidenko descubrió que la inclinación lleva a las personas a mirar más a los ojos, tal vez porque los hace más accesibles y menos amenazadores. “En todas las especies, el contacto directo con los ojos puede ser amenazador”, dijo. “Cuando la cabeza está inclinada, observamos la parte superior del ojo más que cualquiera de los dos ojos o cuando la cabeza está erguida. Creo que este hallazgo podría usarse terapéuticamente”.

Davidenko está ansioso por explorar dos aspectos de estos hallazgos: si las personas con autismo se sienten más cómodas interactuando con imágenes de rostros rotados, y si las inclinaciones ayudan a facilitar la comprensión durante la conversación.

Los hallazgos también pueden ser valiosos para las personas con ambliopía u “ojo vago”, que puede desconcertar a los demás. “En la conversación, es posible que quieran inclinar la cabeza para que su ojo dominante esté arriba”, dijo. “Eso se nutre de nuestra tendencia natural a fijar nuestra mirada en ese ojo”.

El efecto es más fuerte cuando la rotación es de 45 grados. El sesgo del ojo superior es mucho más débil con una rotación de 90 grados. “Noventa grados es demasiado raro”, dijo Davidenko. “La gente no sabe dónde mirar, y cambia su comportamiento totalmente”.

Los hallazgos de Davidenko aparecen en la última edición de la revista. Percepción, en un artículo titulado “El sesgo del ojo superior: caras giradas dibujan fijaciones en la parte superior”. Sus coautores son Hema Kopalle, un estudiante graduado en el Departamento de Neurociencias en la UC San Diego que era un investigador de pregrado en el proyecto, y el fallecido Bruce Bridgeman, profesor emérito de psicología en la UCSC.