Un asteroide navideño fotografiado con el radar de la NASA – ScienceDaily

El enfoque cercano de diciembre de 2018 por el gran asteroide 2003 SD220 cercano a la Tierra ha brindado a los astrónomos una excelente oportunidad para obtener imágenes de radar detalladas de la superficie y la forma del objeto y para mejorar la comprensión de su órbita.

El asteroide volará a salvo sobre la Tierra el sábado 22 de diciembre, a una distancia de aproximadamente 1.8 millones de millas (2.9 millones de kilómetros). Este será el acercamiento más cercano del asteroide en más de 400 años y el más cercano hasta 2070, cuando el asteroide se acerque a la Tierra de manera segura.

Las imágenes de radar revelan un asteroide con una longitud de al menos una milla (1,6 kilómetros) y una forma similar a la de la porción expuesta de un hipopótamo que vadea un río. Se obtuvieron del 15 al 17 de diciembre mediante la coordinación de las observaciones con la antena de 230 pies (70 metros) de la NASA en el Goldstone Deep Space Communications Complex en California, el Telescopio Green Bank de 330 pies (100 metros) de la National Science Foundation en el Oeste Virginia y la antena de 305 metros (1000 pies) del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico.

El Green Bank Telescope fue el receptor de las potentes señales de microondas transmitidas por Goldstone o el radar planetario Arecibo financiado por la NASA en lo que se conoce como «configuración de radar biestático». El uso de un telescopio para transmitir y otro para recibir puede producir considerablemente más detalles que un telescopio, y es una técnica invaluable para obtener imágenes de radar de asteroides que se acercan y giran lentamente como este.

«Las imágenes de radar alcanzan un nivel de detalle sin precedentes y son comparables a las que se obtienen con un sobrevuelo de una nave espacial», dijo Lance Benner, del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, y el científico que encabeza las observaciones de Goldstone. «La característica de la superficie más conspicua es una arista prominente que parece envolver parcialmente alrededor del asteroide cerca de un extremo. La arista se extiende aproximadamente 330 pies [100 meters] por encima del terreno circundante. Numerosos pequeños puntos brillantes son visibles en los datos y pueden ser reflejos de rocas. Las imágenes también muestran un grupo de características oscuras y circulares cerca del borde derecho que pueden ser cráteres «.

Las imágenes confirman lo que se vio en las mediciones anteriores de la «luz de la luz» de la luz solar reflejada por el asteroide y de las imágenes anteriores de radar de Arecibo: 2003 SD220 tiene un período de rotación extremadamente lento de aproximadamente 12 días. También tiene lo que parece ser una rotación compleja algo análoga a un fútbol mal lanzado. Conocido como rotación de «eje no principal», es poco común entre los asteroides cercanos a la Tierra, la mayoría de los cuales giran alrededor de su eje más corto.

Con resoluciones tan finas como 12 pies (3,7 metros) por píxel, el detalle de estas imágenes es 20 veces más fino que el obtenido durante el acercamiento anterior a la Tierra del asteroide hace tres años, que estaba a una mayor distancia. Los nuevos datos de radar proporcionarán restricciones importantes en la distribución de densidad del interior del asteroide, información que está disponible en muy pocos asteroides cercanos a la Tierra.

«Este año, gracias a nuestro conocimiento sobre la lenta rotación de la SD220 de 2003, pudimos planificar una gran secuencia de imágenes de radar utilizando los radiotelescopios de plato único más grandes de la nación», dijo Patrick Taylor, científico principal de la Asociación de Investigación de Universidades del Espacio ( USRA) en el Instituto Lunar y Planetario (LPI) en Houston.

«Los nuevos detalles que hemos descubierto, hasta la geología del SD220 de 2003, nos permitirán reconstruir su forma y estado de rotación, como se hizo con Bennu, objetivo de la misión OSIRIS-REx», dijo Edgard Rivera-Valentín, USRA. científico en lpi. «La reconstrucción detallada de formas nos permite comprender mejor cómo se formaron y evolucionaron estos cuerpos pequeños con el tiempo».

Patrick Taylor lideró las observaciones de radar biestático con el Green Bank Observatory, sede del telescopio Green Bank, el radiotelescopio completamente dirigible más grande del mundo. Rivera-Valentín liderará la reconstrucción de la forma del SD220 2003 y lideró las observaciones del Observatorio de Arecibo.

El asteroide 2003 SD220 fue descubierto el 29 de septiembre de 2003 por astrónomos en el Lowell Observatory Near-Earth-Object Search (LONEOS) en Flagstaff, Arizona: un proyecto temprano de estudio de Near-Earth Object (NEO) apoyado por la NASA que no es más en funcionamiento. Se clasifica como un «asteroide potencialmente peligroso» debido a su tamaño y acercamientos a la órbita de la Tierra. Sin embargo, estas mediciones de radar mejoran aún más la comprensión de la órbita de la SD220 2003, lo que confirma que no representa una amenaza de impacto futuro para la Tierra.

Los proyectos de radar planetario de Arecibo, Goldstone y USRA se financian a través del Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA dentro de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria (PDCO), que administra el Programa de Defensa Planetaria de la Agencia. El Observatorio de Arecibo es una instalación de la National Science Foundation operada bajo un acuerdo de cooperación entre la Universidad de Florida Central, Yang Enterprises y la Universidad Metropolitana. GBO es una instalación de la National Science Foundation, operada bajo un acuerdo cooperativo por Associated Universities, Inc.

JPL alberga el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS) para el Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA.